Le phoque veau marin - Phoca Vitulina


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phoques veau-marin au large du Crotoy

Le phoque commun est présent sur les eaux côtières des océans de l'hémisphère nord (Atlantique et Pacifique). C’est un mammifère carnivore qu’il ne faut pas confondre avec le Veau de mer qui est un requin (Sélacien).

Le corps du phoque commun est fusiforme, avec un museau court et une tête presque ronde. Une des caractéristiques de phoque commun est son nez en forme de "V". Son museau présente de nombreuses vibrisses mesurant une douzaine de centimètres de long. Les membres du phoque commun ressemblent presque à des nageoires. Ils possèdent des doigts palmés, munis de griffes plates. A terre le phoque commun se déplace par reptations.

On distingue les sous espèces suivantes :

• Phoca vitulina vitulina, hôte de la côte Picarde

• Phoca vitulina concolor, fréquente les eaux d'Islande, de l'est du Groenland, et la côte est de l'Amérique du nord, du Canada jusqu'aux USA

• Phoca vitulina mellonae, vit au nord du Québec (péninsule d'Ungava)

• Phoca vitulina richardii, est observé dans les eaux côtières de l'ouest de l'Amérique du nord (océan Pacifique), de l'Alaska jusqu'au Mexique

• Phoca vitulina stejnegeri, est présent sur la côte ouest de l'océan pacifique (îles Kouriles, Kamtchatka, Japon…).

La couleur de la robe varie du gris clair au gris argenté avec des tâches noires. Quelques uns sont noirs ou gris foncé avec des taches sombres à peine perceptibles, voir bruns avec des tâches blanches

Le phoque commun est un phoque de petite taille, de physionomie trapue. Le phoque veau marin affectionne principalement les milieux estuariens sablonneux abrités.

Les mâles mesurent de 1.4 à 2.0 m et pèsent 70 à 170 kg, les femelles mesurent de 1.2 à 1.7 m et pèsent 50 à 150 kg. A la naissance, le petit mesure 80 cm pour un poids de 8 à 10 Kg. Il subit sa première mue in-utéro, 3 jours avant la naissance : il perd son lanugo blanc.

Les femelles sont mâtures vers l’âge de 4 ans et les mâles vers 5 ans. Les accouplements s’observent de juillet à septembre, mâles et femelles peuvent s’accoupler avec plusieurs individus. La période de gestation dure environ 11 mois (2mois d'implantation différée+9 mois de gestation). Les naissances ont lieu de la fin juin jusqu’au mois d’aout. Le petit phoque vient au monde sur les bancs de sable émergés à marée basse. Il est nourri par le lait maternel durant environ 4 semaines.

La période estivale est également pour le veau marin, le moment de la mue.

L’espèce est plutôt sédentaire bien que de nombreux mouvements entre colonies soient observés, sans organisation sociale hiérarchique.

Il vit en fonction du rythme tidal. D’une manière générale, les phoques passent la marée haute dispersés dans l’eau à explorer leur territoire, s’alimenter ou dormir dans des zones calmes. A marée descendante, dès que les premiers bancs de sable apparaissent, ils se regroupent sur le sable (reposoirs) situé à proximité d’un chenal large et profond permettant la fuite en cas de danger. Ils s’installent jusqu’à l’arrivée du flot qui les oblige à prendre la mer.